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Guide de visite : Ulysse
Ulysse
Roi : Ile d'Ithaque - Grèce

Fils de Laërte et Antidée


Ce héros légendaire de "L'Odyssée" et de "L'Iliade" serait le fils unique de Laërte et d'Anticlée, peut-être enceinte de Sisyphe à son mariage. Ce dernier serait parvenu à tromper le rusé Autolycos, le père d'Anticlée, voleur et tricheur renommé. Le grand-père, qui se trouvait à Ithaque après la naissance de l'enfant, suggérera de l'appelé Ulysse (en latin : Ulixès) qui signifie "victime de l'hostilité".

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Biographie   
L'enfant sera blessé à la cuisse par un sanglier, au cours d'une partie de chasse organisée par ses oncles. Il ramènera de Messénie les moutons volés à Ithaque et rencontrera Iphitos, le fils d'Eurytos, parti à la recherche des juments disparues d'Oechalie le jour du départ d'Héraclès. Il deviendra son ami et lui offrira l'arc qui avait fait la gloire d'Eurytos. L'arme permettra, plus tard, à Ulysse d'affronter les prétendants de Pénélope, la fille du roi de Sparte Icarios, qui deviendra sa femme. Ulysse parviendra à ses fins en rejoignant les rangs des nombreux prétendants d'Hélène, la fille du frère du roi, à qui il ne pourra offrir aucun cadeau en raison de sa pauvreté. Il conseillera à son père, Tyndare, de faire promettre à chaque prétendant son soutien quel que soit l'heureux bénéficiaire de la très belle jeune fille. Ménélas sera déclaré vainqueur. Les prétendants déçus devront lui porter assistance lorsque Pâris enlèvera Hélène et déclenchera ainsi la guerre de Troie. Tyndare interviendra auprès de son frère, Icarios, pour qu'il offre la main de sa fille en remerciement du conseil avisé. Icarios se lancera à la poursuite du couple qui venait de quitter la Laconie. Il lui demandera de s'installer auprès de lui, à Sparte. Ulysse refusera la proposition ainsi que Pénélope qui signifiera sa soumission à son mari en se couvrant la tête de son voile. Icarios fondera un sanctuaire à l'endroit de la rencontre et le consacrera à Aïdos (la Modestie).

Ulysse montera sur le trône d'Ithaque, qui comprenait des territoires sur le continent et les îles de Céphallénie et de Zacynthe, après l'abdication de son père Laërte. Il deviendra le favori d'Athéna qui admirait sa sagesse et sa piété. Agamemnon, au nom de son frère Ménélas, accompagnera Palamède, le fils de Nauplios, après l'enlèvement d'Hélène par Pâris pour rappeler aux anciens prétendants d'Hélène leur promesse d'assistance. Ulysse simulera la folie en se proposant de semer du sel dans le sable. Il attellera un boeuf et un cheval à sa charrue et commencera le labourage. Palamède placera Télémaque, encore enfant, devant le soc de la charrue. Il obligera ainsi Ulysse à s'arrêter, prouvant qu'il avait toute sa raison et qu'il devrait rejoindre les alliés grecs. Il armera douze bateaux qui seront immobilisés à Aulis et ne pourront reprendre le large qu'après avoir sacrifié Iphigénie à la déesse Artémis. Clytemnestre avait accepté d'envoyer sa fille pour qu'elle épouse Achille. Agamemnon demandera à Ulysse, accompagné de Nestor, de retrouver Achille. Il était caché dans les appartements des femmes, dans le palais de Lycomède.

"L'Odyssée" retrace les aventures d'Ulysse au cours de son voyage, qui durera dix ans, et de son retour à Ithaque. La fidélité de Pénélope à son mari et sa patience deviendront proverbiales. Son fils, Télémaque, grandira auprès de sa mère entourée d'un groupe de prétendants avides et corrompus. Athéna lui apparaîtra sous les traits Mentès, un Taphien, et plus tard sous ceux de Mentor son précepteur. Elle lui demandera de prendre la mer pour obtenir des nouvelles de son père. Télémaque rendra visite à Nestor à Pylos et à Ménélas à Sparte. Ce dernier lui donnera des raisons d'espérer.

Les aventures d'Ulysse nous livrent une version complète de la guerre de Troie et des conditions de retour mouvementées de son retour à Ithaque. Peu de temps après son départ, Ulysse incitera les Grecs à laisser Philoctète sur l'île de Lemnos. Il interprétera l'oracle en expliquant à Achille comment guérir la blessure de Télèphe et arrimera ses bateaux au centre le la flotte grecque devant Troie. Il bénéficiera de la protection d'Anténos, lorsqu'il se rendra avec Ménélas auprès des Troyens pour réclamer la libération d'Hélène et sera épargné. Grand orateur, Ulysse parviendra à convaincre les Grecs à de nombreuses reprises. Il sera à l'origine du complot contre Palamède qui sera lapidé. Son talent oratoire ne suffira pas, malgré tout, à convaincre Achille de reprendre le combat. Ulysse s'introduira dans la cité troyenne, déguisé en mendiant, après avoir rencontré et tué, en compagnie de Diomède, l'espion troyen Dolon et massacrer le chef thrace Rhésos et plusieurs de ses compagnons. Hélène le reconnaîtra mais ne dévoilera pas son identité. Sa présence dans la ville lui permettra de supprimer plusieurs Troyens et de prendre connaissance des plans ennemis. Certains prétendent qu'il volera le Palladion, la statue d'Athéna tombée du ciel qui protégeait la ville. Hécube, la femme du roi de Troie Priam, le reconnaîtra sans le dénoncer. Ajax, le fils de Télamon, protégé par Ulysse, ramènera le corps d'Achille tué par Pâris. Les deux hommes se disputeront l'armure du défunt. Le talent oratoire d'Ulysse lui permettra de l'obtenir. Ajax, s'estimant déshonoré, deviendra fou. Il tentera de tuer plusieurs chefs grecs et se suicidera.

Hélénos, le devin troyen, quittera volontairement sa ville lorsque Déiphobe sera choisi pour épouser Hélène après le décès de Pâris. Il apprendra à Ulysse, qui venait de le faire prisonnier sur le mont Ida, les conditions à réunir pour s'emparer le Troie. Ulysse persuadera le fils d'Achille, Néoptoléme, de se joindre à l'armée grecque et lui offrira l'armure de son père. Il se rendra à Lemnos avec Néoptolème et demandera à Philoctète, détenteur de l'arc d'Héraclès, de rejoindre les rangs de l'armée grecque. Héraclès divinisé apparaîtra et ordonnera à Philoctète, qui se rappelait qu'Ulysse l'avait abandonné sur l'île, d'obéir. Ulysse trompera les Troyens en construisant un cheval de bois, censé représenter une offrande religieuse, qui renfermait des soldats grecs. Il prendra également place à l'intérieur de la statue abandonnée dans la plaine, face à la cité, avant que la flotte grecque ne prenne le large. Les Troyens transporteront le cheval à l'intérieur des murs. Les soldats enfermés attendront la nuit pour sortir. Ulysse, qui se rappellera la dette contractée à l'égard d'Anthénor, suspendra une peau de panthère à la porte de sa maison pour l'épargner du massacre. Ulysse ordonnera la mort du jeune Astyanax, le fils d'Hector, afin qu'aucun descendant du trône de Troie ne puisse se venger à l'avenir. Il fera lapider Ajax, fils d'Oïlée, qui avait violé Cassandre devant la statue d'Athéna auprès de laquelle la fille de Priam s'était réfugiée. Athéna se vengera malgré tout en provoquant une tempête qui entraînera le naufrage de nombreux navires grecs sur le chemin du retour, à l'exception de celui d'Ulysse et de quelques autres.

Quittant Troie, il partira pour la Chersonèse de Thrace. Hécube, devenue l'esclave d'Ulysse après la mort de son mari Priam apprendra que son fils Polydoros avait été tué par le roi des Bistoniens Polymestor. Elle se vengera en assassinant les deux fils de ce dernier et en l'aveuglant avec ses épingles. Elle sera transformée en chienne et se jettera la mer. Ulysse mettra ensuite à sac la ville des Cicones. Il recevra de Maron, un prêtre d'Apollon qu'il avait épargné, de nombreux cadeaux parmi lesquels du vin. Ulysse utilisera par la suite le breuvage pour enivrer le Cyclope Polyphème. Il sera dérouté, sur la route d'Ithaque, par un orage au large du cap Malée et se retrouvera dans le pays des Lotophages. Son voyage le conduira dans l'île de l'énorme Cyclope, qui se révélera être la Sicile. Il demandera l'hospitalité, avec ses douze hommes, à Polyphème à qui il déclarera s'appeler Outis (personne). Le Géant les enfermera dans sa grotte, fermée par un gros rocher, et mangera six des compagnons. Ulysse enivrera Polyphème en lui offrant le vin reçu de Maron, puis il l'aveuglera avec un pieu chauffé dans le feu. Les autres Cyclopes, qui voulaient punir les coupables de ce geste, apprendront qu'il ne s'agissait de personne. Ulysse s'enfuira avec ses compagnons rescapés à l'aube, lorsque Polyphème poussera le rocher pour faire sortir son troupeau. Les évadés s'accrocheront aux ventres des moutons et embarqueront sur leurs navires. Ulysse pourra alors crier son vrai nom à Polyphème qui lancera un énorme rocher dans la mer. La colère de Poséidon, le père de Polyphème, s'abattra sur Ulysse après cet événement. Ulysse abordera Eolia, l'île du maître des vents Eole qui lui offrira une outre dans laquelle étaient enfermés tous les vents, à l'exception du vent de l'Ouest laissé libre pour ramener Ulysse à Ithaque. L'équipage, persuadé que l'outre contenait de l'or, provoquera une tempête en la déliant pendant qu'Ulysse dormait. Les voyageurs jetteront ensuite l'ancre dans le port des Lestrygons. Ces derniers écraseront plusieurs navires sous de gros rochers et dévoreront les équipages. Ulysse parviendra à s'échapper et rejoindra l'île d'Aeaea où demeurait Circé.

La grande magicienne transformera plusieurs compagnons d'Ulysse en cochons, à l'exception d'Euryloque qui refusera de pénétrer dans son palais. Ulysse, doté d'une herbe magique offerte par Hermès qui constituait une protection contre les maléfices de la magicienne, obligera Circé à rendre forme humaine à ses compagnons. Il passera une année à ses cotés. Ulysse partira ensuite, muni des conseils de Circé, jusqu'au bord de l'Océan où il devait rencontrer les Ombres des morts, notamment celle du devin Tirésias qui était le seul à pouvoir lui indiquer comment regagner Ithaque. Ulysse creusera une tranchée sur le rivage puis sacrifiera un bouc et une brebis noire à Hadès et Perséphone. Ulysse tiendra à distance, de son épée, les Ombres venues boire le sang qui coulait dans la tranchée jusqu'à ce que Tirésias boive et parle. Ulysse écartera Elpénor, un compagnon mort accidentellement sur l'île d'Aeaea et qui n'avait pas reçu de sépulture ainsi qu'Anticlée, sa mère morte de chagrin en croyant que son fils était mort. Il écoutera les conseils de Tirésias, la seule Ombre des Enfers ayant conservé sa clairvoyance. Le sage lui recommandera de ne pas toucher aux troupeaux d'Hélios, dans l'île de Thrinacie, et lui révélera que son palais était occupé par plusieurs prétendants de Pénélope corrompus. Il rencontrera de nombreuses autres Ombres, parmi lesquelles celle d'Anticlée, qui lui donnera des nouvelles de sa patrie et celles d'Héraclès et d'Agamemnon, qui lui recommanderont la prudence de retour à Ithaque. Ulysse retournera sur l'île d'Aeaea. Il donnera une sépulture à Elpénor et recevra d'autres conseils de Circé avant de refaire voile en direction de sa patrie. Il bouchera les oreilles de son équipage avec de la cire, pour l'empêcher de succomber aux chants des Sirènes. Il longera les rives de Scylla, plutôt que celles de Charybde, (localisées par la suite dans le détroit de Messine) et perdra six de ses compagnons. Obligé de faire escale dans l'île de Thrinacie par ses hommes, il patientera plus d'un mois pour bénéficier de vents favorables. Il ne pourra s'opposer à ses hommes affamés qui attendront son sommeil pour tuer quelques-unes des bêtes du troupeau d'Hélios.

Ulysse sera l'un des seuls survivants d'une tempête, déclenchée par Zeus à la demande d'Hélios, qui surprendra la flotte venant de reprendre la mer. Il échouera, après avoir ramé pendant neuf jours avec ses bras, sur les rivages de l'île d'Ogyde qui hébergeait Calypso. L'Océanide souhaitera qu'Ulysse devienne son époux et lui proposera de devenir immortel. Il vivra sept ans à ses cotés. Les dieux, sensibles aux larmes qu'il versait pour revoir sa femme et sa patrie, demanderont à Calypso de lui fournir le matériel nécessaire pour construire un radeau. Profitant de l'absence de Poséidon en visite chez les Ethiopiens, Athéna assurera le départ d'Ulysse. Le dieu reviendra dix-sept jours plus tard et provoquera une tempête qui emportera le radeau. La déesse de la mer Leucothée, sous la forme d'une mouette, conseillera à Ulysse de nager jusqu'au bout de ses forces. Elle lui donnera un voile pour éviter la noyade. Athéna apaisera les vagues le deuxième jour. Le héros atteindra la côte de l'île de Schéria où habitaient les Phéaciens. Il rencontrera Nausicaa, la fille du roi Alcinoos, venue avec ses compagnes laver le linge royal. Cachant sa nudité avec des branches, Ulysse demandera de l'aide à la princesse. Elle lui prêtera des vêtements et lui montrera le chemin pour se rendre au palais de son père. Ulysse pénétrera par une porte dérobée et viendra s'agenouiller devant la reine Arété. Alcinoos recevra Ulysse avec tous les honneurs et acceptera de le ramener jusqu'à Ithaque au cours de la nuit. L'équipage le laissera, endormi sur le rivage à côté des cadeaux offerts par Alcinoos. Poséidon pétrifiera le bateau des Phéaciens sur la route du retour. Il rappellera ainsi à Alcinoos la prophétie selon laquelle il devait être puni de son hospitalité envers les marins naufragés.

Ulysse se réveillera, enveloppé par un épais brouillard, Il pensera avoir été trompé jusqu'à ce qu'Athéna, qui avait fait descendre ce brouillard pour le protéger, lui donne l'apparence d'un vieux mendiant. Elle lui conseillera de se rendre chez Eumée. Ce porcher d'Ulysse et de son père Laërte était prince de naissance. Son père, Orménos, lui-même fils de Ctésios, était roi d'une île appelée Syria. Une esclave phénicienne de la maison de Ctésios, embarquée sur un navire, fuira en emportant avec elle Eumée encore enfant. Ce dernier sera vendu à Laërte, le roi d'Ithaque, après le décès de sa protectrice une semaine plus tard. Il se verra confié les porcs qu'il protégera de la convoitise de nombreuses personnes.

Ulysse apprendra que plus d'une centaine de prétendants de Pénélope, installés dans son palais, dissipaient ses richesses et insultaient sa femme et son fils. Plusieurs serviteurs étaient leurs complices. Laërte, le père d'Ulysse, avait quitté le palais de chagrin d'avoir perdu d'Ulysse et sa femme Anticlée. Il s'était retiré dans une cabane à la campagne. Guidé par Athéna, Télémaque, qui venait de rentrer de Sparte, se rendra à la cabane d'Eumée, accueillera chaleureusement l'étranger mais n'osera lui proposer de l'inviter au palais de son père en raison de la présence des prétendants. Ulysse révélera son identité à Télémaque et préparera avec lui un plan pour chasser les intrus. Ulysse et Eumée se rendront au palais le lendemain. Argos, le vieux chien d'Ulysse, reconnaîtra son maître mais ne pourra que remuer la queue avant de mourir, en raison de sa faiblesse.

Ulysse, déguisé en mendiant, fera le tour des prétendants qui lui donneront de la nourriture à l'exception d'Antinoos qui le frappera avec un tabouret. Ulysse tuera d'un coup Iros, un jeune mendiant robuste qui le menaçait. Pénélope annoncera alors aux prétendants, qu'après vingt ans d'attente, elle avait perdu espoir de revoir Ulysse et s'apprêtait à faire son choix. Ulysse et Télémaque s'empareront des armes qui se trouvaient dans la grande salle et les entasseront dans une petite pièce. Pénélope expliquera au mendiant comment elle avait pu retarder sa décision pendant trois ans, en prétendant tisser pour Laërte un linceul qu'elle défaisait chaque nuit. Pénélope lui expliquera qu'elle comptait départager ses prétendants en demandant à chacun d'entre eux envoyer une flèche au travers des trous de douze fers de hache disposés à la file avec l'arc de son mari. Euryclée, sa vieille gouvernante, lavera les pieds d'Ulysse et reconnaîtra la cicatrice de sa cuisse. Elle gardera le secret à sa demande.

Aucun prétendant ne parviendra à tendre l'arc. Ulysse, qui venait de révéler son identité à Eumée et au bouvier Philoetios, leur demandera de bloquer les issues avant de pénétrer dans la salle. Télémaque insistera pour qu'Ulysse puisse tenter sa chance. Il demandera à Pénélope de retourner dans ses appartements. Le mendiant parviendra, sans difficulté, à décocher une flèche à travers les fers des douze haches puis, aidé de Télémaque et d'Eumée, exterminera les prétendants à l'exception de Phémios et de Médon. Athéna, sous les traits de Mentor, le tuteur de Télémaque, assistera Ulysse. Mélanthios tentera d'amener des armures aux prétendants. Il sera surpris par Eumée et Philoetios qui le pendront à une corde. Ulysse empêchera Euryclée de laisser éclater sa joie. Il lui demandera de rassembler les servantes infidèles qui devront porter les cadavres dans la cour et de nettoyer la salle avant d'être pendue.

Euryclée ira ensuite annoncer à Pénélope le retour d'Ulysse. La reine, incrédule, demandera la révélation d'un secret partagé avec son mari. Ulysse lui révélera avoir taillé le pied de leur lit dans le tronc d'un arbre encore enraciné dans le sol. Ulysse ira ensuite rejoindre son père Laërte, à qui Athéna redonnera sa force, dans sa cabane. Entouré de serviteurs fidèles, Ulysse affrontera les familles des prétendants venues venger leurs fils. Laërte, aidé par Athéna, tuera d'un coup de lance Eupithès, le père d'Antinoos. La déesse, sous les traits de Mentor, séparera les opposants et poussera un cri terrible qui provoquera la fuite des habitants d'Ithaque. Zeus empêchera, d'un coup de foudre, Ulysse de les poursuivre et ordonnera la paix. "L'Odyssée" prend fin à la suite de cet épisode.

La suite et la fin de la vie d'Ulysse sont rapportées par différents auteurs qui livrent des versions différentes. Selon certains, il se rendra chez les Thesprotes, et épousera la reine, Callidicé. Il prendra part à un affrontement entre les Thesprotes et les Bryges, pour qui combattait Arès, et sera vaincu. Polypoétés, le fils né de Callidicé, lui succédera comme roi des Thesprotes. D'autres auteurs rapportent qu'Ulysse aurait été accidentellement tué par Télégonos, le fils né de sa relation avec Circé, lors d'un raid contre Ithaque. Pénélope apprendra qui était Télégonos. Elle l'accompagnera jusqu'à l'île d'Aeaea où elle aurait enseveli Ulysse et l'épousera. Sa mère Circé prendra Télémaque pour mari. Le nom de Pénélope (canard) vient peut-être d'une légende d'après laquelle Nauplios, qui voulait venger son fils Palamède tué par Ulysse, répandra la rumeur que ce dernier était mort. Pénélope tentera de se noyer dans la mer mais sera sauvée par les canards.

Beau-frère de Euryloque
Opposé à Charybde
Ayant sous ses ordres Eumée, Macar et Euryclée
Ami de Diomède
En relation avec Pyrrha, Sisyphe, Hermès, Nausicaa, Mentor, Ajax, Tirésias, Eurymaque, Nestor, Calypso, Memnon, Thersite, Hermès, Ajax, Astyanax et Polyphème
Filiation   
Marié à Pénélope

Elément(s) en relation   
Ancienne Pinacothèque de Munich
Modèle
Ulysse et Nausicaa
Peinture
Pieter Pietersz Lastman
(1619)

Art Institute of Chicago
Modèle
Les aventures d'Ulysse
Peinture
Appolonio di Giovanni
(de 1335 à 1345)

Hôtel de Soubise
Modèle
Achille chez les filles de Lycomède, à Scyros, reconnu par Ulysse
Tapisserie
Manufacture de Gobelins
(approx. de 1740 à 1748)

Metropolitan Museum of Art
Modèle
Cratère en calice en terre cuite
Récipient
Peintre de Perséphone
(vers 440 avant J.C.)
Relief milien
Sculpture
Anonyme
(vers 450 avant J.C.)
Relief milien
Sculpture
Anonyme
(vers 450 avant J.C.)

Musée archéologique d'Ephèse
Modèle
Reconstitution du fronton du temple d'Auguste
Sculpture
Anonyme
Groupe d'Ulysse et Polyphème provenant de la fontaine de Pollio
Sculpture
Anonyme
(Ier siècle)

Musée du Louvre
Modèle
Ulysse remet Chryséis à son père
Peinture
Claude Gellée (Claude Le Lorrain)
(vers 1644)
Ulysse reconnaissant Achille parmi les filles de Lycomède
Peinture
Frans Francken (le Jeune)
(approx. de 1610 à 1640)
Dispute entre Ulysse et Ajax
Récipient
Peintre de Taléidès
(vers 520 avant J.C.)
Soldat bandant un arc
Sculpture
Jacques Bousseau
(approx. de 1713 à 1715)
En relation avec
Port de mer, effet de brume
Peinture
Claude Gellée (Claude Le Lorrain)
(1646)

National Gallery
Modèle
Ulysse raillant Polyphème
Peinture
Joseph Mallord William Turner
(1829)

Parc et jardins du château de Versailles
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Ulysse
Sculpture
Philippe Magnier
(de 1684 à 1688)
Lieu(x) en relation    

Ulysse

Euryloque
Charybde
Eumée
Macar
Euryclée
Diomède
Pyrrha
Sisyphe
Hermès
Nausicaa
Mentor
Ajax
Tirésias
Eurymaque
Nestor
Calypso
Memnon
Thersite
Hermès
Ajax
Astyanax
Polyphème